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[国际] 美国狂缺医护 拿小儿科护理师顾急诊!面对圣诞节大团圆 疫情延烧不敢想像

入秋后,美国的新冠肺炎 (COVID-19) 疫情再度大爆发,11月份的罹病住院人数已经超越4月时的纪录。然,佳节就要接续而至,许多人计画旅行和聚会狂欢,因此“美国疾病管制与预防中心” (Centers for Disease Control and Prevention) 呼吁美国民众不要外出旅行,并只和同住在一起的家人庆祝过节,毕竟,疫情若继续扩散加重,美国医疗系统将无力负担。不过,呼吁似乎没有作用,光是11月20日这天,就有超过100万人在美国各地机场搭机。感恩节假期尚且如此,很难想像接踵而来的圣诞节和新年假期,届时疫情恐怕要飙至前所未有的高峰了。

医学专家们的担忧实有缘由,因为许多医院都已有人力短缺的问题。

根据17日《大西洋》(The Atlantic) 的疫情追踪报导,于之前的一个礼拜,罹患新冠肺炎病患的住院人数,打破四月时的6万人纪录,直冲到7万3千人。而“美国卫生及公共服务部”(United States Department of Health and Human Services) 所提供的统计资料则显示,从11月4~11日,全美有19%的医院正面临医护短缺的问题。过了7天后,就上升到22%,即有1,109家的医院短缺人手。

**医护短缺已经是全美共同难题 中西部尤最**

这种病患爆增、医护人力短缺的问题,已不再局限在纽约或那些特定地区。这波疫情已经全面性地席卷整个美国,特别是中西部的医院病患爆满和医护人力短缺的情况,尤其严重。

其中,阿肯色州 (Arkansas)、密苏里州 (Missouri)、北达科他州 (North Dakota)、新墨西哥州 (New Mexico)、奥克拉荷马州 (Oklahoma)、南卡罗莱纳州 (South Carolina)、维吉尼亚州 (Virginia) 和威斯康辛州 (Wisconsin) 等八个州的情况最严峻,在17日这个礼拜,**这八个州都有超过35%的医院有医护短缺的问题。根据《全国公共广播电台》 (National Public Radio) 的报导,北达科他州 (North Dakota) 还更糟,有51%的医院有人力短缺的问题。**


之后还有圣诞节和新年的假期,疫情恐怕要飙至前所未有的高峰。(示意图/Obi Onyeador)

《全国公共广播电台》曾提到,一家名为《副效应》 (Side Effects Public Media)的媒体 有篇报导,记述了堪萨斯城 (Kansas City,于堪萨斯州) 的医院系统陆续接到一些电话,分别来自阿肯色州 (Arkansas)、科罗拉多州 (Colorado) 和爱荷华州 (Iowa) 的医院,询问是否可以收容一些病况严重的病人,因为他们无力照顾这些病人。

威斯康辛大学 (University of Wisconsin) 附设医院感染控制医学主任娜西雅.萨夫达尔 (Nasia Safdar) 表示,人力短缺是当前医院面临的最大挑战。社区感染人数不断上升的同时,许多医护人员也因为工作关系而感染了新冠肺炎。

**病了也得上工 短期契约医护炙手可热**

根据《大西洋》的报导,为因应医护短缺的问题,北达科他州州长道格.伯古姆 (Doug Burgum) 已经下令,确诊罹患新冠肺炎但无症状的医护要回到工作岗位。当然,此命令引起许多医护的反弹。其实,根据“美国护士联合协会”(National Nurses United) 从10月中到11月9日的调查显示,就算没有如北达科他州的政府命令,感染流感的医护,也只有36%的人可以在家休息。

16日《华盛顿邮报》(The Washington Post) 有一篇有关医护短缺的详细报导。因为新冠病毒横扫全美,人力严重短缺,于是各医院都努力地在寻找员工,因此,愿意四处去工作的旅行护士,变得炙手可热,医院对于旅行护士的需求创新高,以极高的薪资约聘旅行护士 (短期工作约13个礼拜或更短) ,而日薪护士也被邀请入列,甚至,连军方医护也加入服务。然而,许多地方还是人手不够。(编按:“旅行医护”,指的是具有合格证照与一定资历的医护人员,透过仲介机构媒合,填补全国各地的医疗职缺,进行短期工作。通常这样的“旅行者”享有较高的薪资和津贴等。)

一名北达科他州的急诊护士蕾斯莉.麦卡米 (Leslie McKamey)表示,她们不仅工时加长,大部分的人都还得额外再加班,但人手还不够。

**连军队也提供医护给民间医疗机构救急**

现在的危机肇始于,这些年来医院一直在精简人事,临床医护必须照顾超过他们所能负荷的病患人数,当然,病人应受的照顾也大为打折。而麦卡米叙述的,也是近年来大部分美国医院的问题,而且护士的欠缺尤其严重。于是,在一些特殊情况,比如:流感大流行、飓风灾害等等,就必须立即召集旅行医护或日薪临时工。

《华盛顿邮报》报导德州“厄尔巴索医疗中心”(University Medical Center of El Paso),因为疫情关系新聘了150名旅行护士、呼吸科医生、呼吸治疗师和医疗技术人员,以及60名由军队提供的医生和护士;“犹他大学医学中心” (University of Utah Medical Center) 则以至少员工的两倍薪水,约聘旅行护士。

不过,该中心的营运事务部主任罗素.维尼克 (Russell Vinik) 表示,对他们而言,聘用短期工不是处理缺工问题的有效方法,但无奈地是,短期工 (旅行医护) 却也只是目前救急的唯一方法。


在急需人手的现在,聘用短期工(旅行医护)恐怕是救急的唯一方法。(示意图/taiscaptures)

除了聘用短期工,人力调度也是必须的手段。“圣亚历克修斯健康中心”的院长库尔.史利 (Kurr R Schley) 表示,他们安排旅行护士到急诊室,把主管干部调去照护病人,将其他科室的临床医护转调去协助急诊病人。因此,不论是在急诊室,还是在加护病房或在新冠肺炎病房的病人,都得不到正常情况时的照顾水准。

乡村的情况就更惨了。“美国医院协会”(American Hospital Association) 负责服务品质和患者安全的副总裁南西.福斯特 (Nancy Foster) 表示,在乡村社区,很难找到这些救援医护,这些地方本来就已经很缺乏健康照顾者,而愿意来此服务的临时医护 (旅行护士) 是越来越少。

**旅行医护钱多却难赚又危险**

那么,临时的旅行护士对照护品质是否有影响呢?目前几乎没有独立的研究。现在只有加州对于医院的医护与病人的比例有所规定。许多地方,只能靠医护自己指出不安全的工作情况,要求医院改进。事实上,根据11月初的《凯萨健康新闻》(Kaiser Health News) 的报导,旅行医护一样有服务热情,但他们面临的工作安全问题远大于医院的正职员工。


所有的医护都正在面临死亡的威胁,而旅行医护面临的工作安全问题远大正职员工。(示意图/jeshoots)

身为契约工,旅行医护常会有正职人员没有的紧张焦虑,因为,他们的仲介机构并不在他们的身边,而他们常在一个没有足够安全设备的环境工作。因此,他们的工作安全保护就陷入模糊之中。

旅行医护安娜.斯金纳 (Anna Skinner) 是位呼吸治疗师。有十多年工作经验的她表示,那些招聘旅行医护的人力仲介机构只会告诉你,旅行医护的薪水有多好,是一般护士的两三倍和有什么奖励金,也会告诉你,要去工作的城市里有哪些好餐厅,但若问他们怎么处理工作上的问题,他们就会不见踪影。

根据“职业安全卫生条例”(Occupational Safety and Health Act),医护人力仲介机构必须提供安全保护设备,然而,实际上他们几乎没有提供任何东西。

**小儿科护士被派去急诊、加护病房**

斯金纳又说,有时候,有的医护被配置到急诊室或加护病房,但他们几乎没有这方面的照护经验。比如,她自己的专业是在小儿专科,但是,4月的时候,她被配置到“迈阿密大学附属医院”(University of Miami Health System) 的成人加护病房,医院只给她一个小时的简介,对于她所要做的事,完全没有帮助。

马修.沃尔 (Matthew Wall) 的故事,则是另一个旅行医护的工作安全权益被忽视与践踏的例子。今年7月,他被配置到乔治亚州的一所医院 (Piedmont Henry Hospital),两天后,他举报医院工作环境危害他和病人的健康,包括:不足够的个人防护设备,工时长,病人和医护比过高。结果,医院就立刻跟他解约。而事实上,因为三月中有位在这家医院服务的旅行护士,因罹患新冠肺炎死亡,联邦政府正在针对工作环境安全问题,对这家医院进行调查。

**短短100天 医护染疫死亡狂增51%**

事实上,不只有旅行医护,所有的医护都正在面临死亡的威胁。根据《凯萨健康新闻》和《卫报》 (The Guardian) 合作的调查于8月10日公布的数字,有922位医护因服务患者而感染新冠病毒死亡。现在,11月24日,才过了短短三个半月,死亡的医护人数竟已达1,396人。

目前为止,至少有24.6万名美国人因罹患新冠肺炎而死亡,超过1110万人感染新冠肺炎。而医疗专家在十月提出的警告,从感恩节到新年,是极可能的六个礼拜的“超级传播事件” (superspreader event),也如预期地正在发生当中。许多护理人员,因已照护新冠肺炎病人好多个月而筋疲力竭,不少人还感染了新冠病毒,其中一些人也因此死亡。陆续地,有人离职,回家照顾因为疫情而不能上学的孩子,一些即将退休的人则认为,这是退休的最佳时刻,免得染病。因此,委实不难想像为什么美国的医疗专家对于许多民众放胆开心过节是如此地忧心。的确,就算大部分的人很小心,只要有好一群人不在意防疫,就能轻易地把病毒散播出去,重创整个国家社会,更深的悲惨与哀伤就要接著恣意欢乐的脚步,悄然而至。

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作者》**蔡嘉凌** 专栏作家。现旅居纽约。著有"Our Stories, Our Truths"
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